Envie d’observer les étoiles ? Voici comment reconnaître les constellations !

Si vous levez les yeux au ciel par une nuit bien claire, vous ne percevrez que le silence et l’infinie obscurité. Avec un peu de chance, vous verrez aussi une multitude d'étoiles, à condition qu'il fasse assez noir ! Mais quelles constellations pouvez-vous observer ? Voici un petit tour d'horizon qui vous aidera à les retrouver. Conseil de pro : ne perdez pas le Nord ! C'est là que vous trouverez la plupart des constellations !


La Grande Ourse et la Grande Casserole

La Grande Ourse, également appelée Ursa Major, est sans doute la constellation la plus célèbre. Elle est facilement reconnaissable grâce à sa partie la plus brillante : la Grande Casserole. Vous pouvez l'utiliser comme point de repère pour chercher d’autres constellations.

 

Quand et comment observer la Grande Ourse et sa Grande Casserole ? Sous nos latitudes, cette constellation est visible toute l'année, plus particulièrement entre mars et juin. Pour admirer un maximum d'étoiles, choisissez un endroit peu éclairé, et de préférence sans pollution lumineuse. Il ne vous reste alors plus qu'à pencher la tête en arrière, en formant idéalement un angle de 60° par rapport au sol, sauf si vous partez à la chasse aux étoiles entre l'été et l'automne ! Dans ce cas, sachez que la Grande Casserole se trouve plus près de la ligne d’horizon. Inutile donc de regarder très haut dans le ciel.

 

Vous avez du mal à localiser la Grande Ourse ? Utilisez votre montre Garmin. La trouver sera un jeu d'enfant grâce à l'appli gratuite SkyWatch, à télécharger dans Google Play ou l'Apple Store !

Voici comment trouver la Grande Ourse

  • Attendez qu'il fasse nuit
  • Cherchez un endroit peu éclairé
  • Penchez la tête en formant un angle de 60 degrés par rapport au sol

CONSEIL : ajoutez un petit moment didactique pendant votre aventure dans les étoiles ! Grâce au livre Outdoor Kids – Sterrenkijken, petits et grands apprendront une foule de choses sur le sujet en s'amusant. Les enfants pourront même mettre immédiatement la théorie en pratique à l'aide d'un télescope jouet conçu pour eux. Savez-vous par exemple comment naît une étoile ?


La Petite Ourse et l'étoile Polaire

Maintenant que vous avez trouvé la Grande Ourse, partez à la recherche de la Petite Ourse, aussi appelée Ursa Minor. Composée de sept étoiles, cette constellation est la réplique miniature et inversée de sa grande sœur. Quatre étoiles forment un trapèze. À partir de celui-ci s'étendent les trois autres étoiles, qui représentent une sorte de manche. L'étoile Polaire, la plus célèbre et la plus populaire des étoiles de la Petite Ourse, se situe à l'extrémité du manche.

 

Saviez-vous que cette étoile servait autrefois de point de repère aux navigateurs ? Aujourd'hui, l'étoile Polaire sert principalement de « boussole céleste » aux campeurs égarés. Parfois, elle peut être difficile à localiser, notamment en montagne ou au milieu des grands arbres. Bien que visible toute l'année, cette étoile n'est pas particulièrement brillante. Si le ciel est nuageux, vous aurez peut-être du mal à la repérer. Cela dit, vous pouvez aussi utiliser une carte, une boussole ou un GPS outdoor lors de votre randonnée sous les étoiles.

 

L'étoile Polaire est d'ailleurs la seule étoile qui semble ne pas bouger dans le ciel. On s'en rend vite compte quand on photographie les différentes étoiles. C'est en effet la seule qui ne présente aucune traînée lumineuse lorsqu’on utilise une vitesse d'obturation lente !

Voici comment trouver la Petite Ourse

  • Sortez une nuit où le ciel est bien dégagé
  • Repérez d'abord la Grande Ourse, qui servira de point de départ
  • Pour localiser l'étoile Polaire, la plus célèbre des étoiles de la Petite Ourse.

Trouvez le dragon qui serpente dans le ciel

Vous trouverez la constellation du Dragon entre la Grande Ourse et la Petite Ourse. Le Dragon a une tête rectangulaire singulière et un corps ondulant. Pendant l'âge d'or de l'Égypte antique et des pharaons, les astronomes connaissaient déjà cette constellation, qu'ils appelaient « Taweret ». Dans la mythologie grecque, le dragon devait veiller sur les pommes d'or de la déesse Héra mais il fut tué au cours d'une violente attaque.

 

La queue du Dragon commence au début de la partie « casserole » de la Grande Ourse et, inversement, à l'extrémité de la « poignée » de la casserole de la Petite Ourse. Vous pouvez aussi tracer une ligne imaginaire entre la queue de la Petite Ourse et la tête de la Grande Ourse. Regardez en direction de la « poignée » de la Grande Ourse et suivez la queue qui semble onduler. Au bout du S étiré, vous découvrez la tête carrée du Dragon.

 

Cette constellation est visible toute l'année dans l'hémisphère nord. Retenez toutefois que vous distinguerez le Dragon le plus nettement pendant l'hiver, aux alentours de 21 h.


Cassiopée et sa forme en M ou W

Parmi les constellations les plus remarquables, citons aussi Cassiopée, souvent désignée sous sa forme abrégée « Cas » par les initiés. La Grande Ourse se situe à équidistance entre cette constellation et l'étoile Polaire, ces deux dernières se situant de part et d'autre.

 

Cassiopée est composée de cinq étoiles qui forment la lettre W. Vous ne la trouvez pas ? Cherchez la forme inversée, à savoir la lettre M !

 

Dans tous les cas, ses étoiles brillantes sont visibles toute l'année. Pendant la première moitié du mois d'avril, Cassiopée se trouve au nord de l'étoile Polaire : vous ne pourrez pas la manquer !

Voici comment trouver Cassiopée

  • Sortez une nuit où le ciel est bien dégagé
  • Repérez « l'image inversée » de la Grande Ourse
  • Cherchez la lettre W ou M, en fonction de votre position 

Céphée, le roi grec des étoiles

Située à côté de la reine Cassiopée, la constellation de Céphée a la forme d'une maison. Selon le mythe, le roi Céphée et son épouse Cassiopée sont morts ensemble après que la reine a – accidentellement – été transformée en pierre à cause de la tête coupée de Méduse pendant les noces de leur fille.

 

Céphée se trouve entre Cassiopée et le Dragon. Les trois « extrémités » triangulaires de la lettre W ou M de Cassiopée pointent dans sa direction. La forme ressemble à une maison dessinée par un enfant, et la pointe du toit est tournée vers l'étoile Polaire.

 

Céphée est visible toute l’année, mais ses étoiles ne sont pas très brillantes. Bref, n'oubliez pas d'emporter des jumelles ou un télescope !


Hercule et ses amas d'étoiles

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La constellation d'Hercule mérite également d'être observée : il suffit de tirer une ligne imaginaire dans le prolongement de la Casserole de la Grande Ourse. Mais ce magnifique amas d'étoiles n'est pas facile à distinguer à l'œil nu. Il faudra vous équiper de bonnes jumelles ou même d'un télescope ! Comment savoir si vos jumelles conviennent ? Veillez avant tout à choisir un indice crépusculaire de minimum 20 : vous aurez ainsi la certitude de voir suffisamment bien lorsqu'il y a peu de lumière. Vous pouvez également choisir un grossissement de 12 ou plus et un diamètre d'objectif de 50 mm minimum. Vos jumelles seront surtout utiles entre mars et octobre, lorsque la constellation d'Hercule se trouve juste au-dessus de l'horizon à 22 h.

Sa particularité ? Outre six étoiles, la constellation d'Hercule comprend également deux amas globulaires : Messier 13 (M13), également surnommé le « Grand Amas Globulaire d'Hercule », qui compte un million d'étoiles, et Messier 92 (M92).

Voici comment trouver Hercule

  • Sortez vers 22 heures, entre mars et octobre
  • Tirez une ligne imaginaire depuis les étoiles de la Grande Casserole
  • Repérez les amas d'étoiles et d'autres corps célestes à l'aide de jumelles ou d'un télescope

CONSEIL : vous ne parvenez toujours pas à trouver Hercule ou quelques nuages viennent gâcher votre plaisir ? De nos jours, les passionnés d'astronomie peuvent heureusement compter sur plusieurs applications très utiles, comme Night Sky Lite, Star Chart ou l'application de la NASA.


Andromède, la voisine de Cassiopée

Non loin du W ou du M de Cassiopée se trouve la remarquable constellation d'Andromède, connue depuis l'Antiquité. Les astronomes amateurs admirent surtout sa galaxie, située à pas moins de 2 millions d'années-lumière de nous. Et pourtant, Andromède et sa galaxie sont visibles à l'œil nu !

 

Au pied d'Andromède se trouve le système stellaire Almach : composé de trois étoiles, il apparaît comme une seule étoile à l'œil nu.

 

Andromède est relativement proche du pôle Nord céleste. Dans l'hémisphère nord, elle peut donc être admirée jour et nuit pendant l'hiver. Sous nos latitudes, Andromède est surtout visible la nuit, entre octobre et novembre.

Voici comment trouver Andromède

  • Observez le ciel en automne ou au début de l'hiver
  • Partez de Cassiopée
  • Admirez le spectacle (à l'œil nu)

Une soirée inoubliable !

Nous pourrions contempler l'immensité du ciel pendant des heures. Malheureusement, il fait aussi nettement plus froid la nuit. Que cela ne vous empêche pas d'aller vous balader tard le soir et de profiter d'une douce chaleur lorsque vous aurez trouvé un petit banc face à une vue incroyable. Notre conseil : offrez un thé, un chocolat chaud ou un vin chaud délicieusement épicé à votre petit groupe – ils auront aussi des étoiles dans les yeux !

 

Bien sûr, vous pouvez appliquer ces conseils chez vous et observer les étoiles de votre salon. Rassemblez quelques coussins et couvertures et vous aurez un observatoire douillet ! 

Encore plus d'inspiration

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